Imagem da curva de um planeta, com uma estrela fraca ao fundo.
Prolongar / A impressão deste artista mostra uma visão de perto de Proxima d, um candidato a planeta recentemente encontrado orbitando a estrela anã vermelha Proxima Centauri, a estrela mais próxima do Sistema Solar.

Já catalogamos milhares de planetas que orbitam estrelas distantes. Para a maioria deles, nosso conhecimento é limitado a estatísticas básicas: seu tamanho, massa e distância orbital de sua estrela hospedeira. E, devido às distâncias difíceis de entender dentro de nossa galáxia, é provável que isso continue sendo a soma de nosso conhecimento sobre elas por gerações.

Para o pequeno número de planetas mais próximos da Terra, no entanto, há a chance de aprender muito mais. Planos já estão em andamento para estudar as atmosferas de planetas a cerca de 30 anos-luz da Terra nas próximas décadas, e as melhorias nas tecnologias existentes têm o potencial de revelar ainda mais. Então o descoberta de um planeta do tamanho da Terra orbitando Proxima Centauri, a estrela mais próxima do Sol, foi uma notícia empolgante. Agora temos o potencial de aprender muito mais sobre este planeta raro.

E agora, os cientistas confirmaram que este planeta não está sozinho; pelo menos mais um planeta orbita Proxima Centauri. E acaba por ser extraordinariamente leve, com apenas o dobro da massa de Marte.

Dicas anteriores

A descoberta original de Proxima Centauri b, um planeta do tamanho da Terra dentro da zona habitável de sua estrela, foi feita usando o que é conhecido como método de velocidade radial. Esse método se baseia no fato de que, se a órbita de um planeta estiver orientada da maneira correta, atravessá-la pode levar o planeta para mais perto ou mais perto da Terra. E, como a atração gravitacional é mútua, ela também puxará a estrela que orbita para mais perto ou mais longe da Terra.

O movimento da estrela pode ser lido a partir da luz que recebemos dela. À medida que se move em direção à Terra, sua luz será desviada para a extremidade mais azul do espectro; quando se afasta da Terra, a luz fica um pouco mais vermelha. Se esses deslocamentos mostrarem um padrão regular, isso pode ser uma indicação da órbita de um planeta, com a magnitude do deslocamento nos dizendo a massa relativa do planeta em comparação com a massa da estrela. Como muitos planetas estão em sistemas multiplanetários, no entanto, interpretar as mudanças nas mudanças de vermelho e azul pode ser um desafio.

No caso de Proxima Centauri, houve um sinal claro do planeta b, que leva cerca de 11 dias para completar uma órbita. Essa órbita curta significa que está muito perto da estrela. Como Proxima Centauri é uma estrela anã vermelha fraca, no entanto, sua zona habitável também é bastante próxima, com Proxima Centauri b solidamente dentro dela.

Além disso, há uma forte indicação de um planeta (Proxima Centauri c) muito mais distante, com uma órbita de aproximadamente cinco anos. No entanto, não temos feito o tipo certo de observações de Proxima Centauri por tempo suficiente para ter dados em mais de uma única órbita. Como resultado, este ainda é considerado um candidato.

Finalmente, observações de acompanhamento sugeriram a possibilidade de uma Proxima Centauri d, orbitando perto de sua estrela hospedeira. Mas o sinal nunca atingiu o ponto de significância estatística. Até agora, é isso.

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