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O ganho líquido dos diplomatas do tênis de mesa na Austrália

Se Scott Morrison leva a sério a melhoria do relacionamento da Austrália com a China, ele poderia fazer pior do que escolher uma raquete de tênis de mesa e trocar o discurso por comícios.

Com o colapso da cooperação sino-australiana, o primeiro-ministro pode assumir a liderança da equipe pioneira de tênis de mesa que viajou pela China há 50 anos esta semana e ajudou a lançar um diálogo sem precedentes com a potência asiática.

Quando os diplomatas australianos do tênis de mesa se encontraram com o primeiro-ministro chinês, Zhou Enlai, em 1º de maio de 1971, foi o culminar de uma jornada que os tornou famosos em casa e no exterior.

As três estrelas adolescentes – Steve Knapp, Anne McMahon (mais tarde Middleton) e Paul Pinkwich – assim como o treinador Noel Shorter e o diretor Dr. John Jackson tiveram um grupo inesperado de embaixadores.

Mas para onde eles dirigiam, o esperado primeiro-ministro australiano Joe Witlam logo o seguiu, quando a China começou a se abrir para o mundo exterior.

Como muitas histórias boas, a visita histórica da equipe australiana quase nunca aconteceu.

Os jogadores estavam em Nagoya, no Japão, em abril de 1971 para a World Series, quando o torneio inesperadamente ganhou as manchetes em todo o mundo.

A China e os Estados Unidos estão em um estado de suspeita mútua há mais de 20 anos, rejeitando laços diplomáticos e econômicos.

Em um movimento que se tornou conhecido como diplomacia do tênis de mesa, as autoridades chinesas convidaram jogadores americanos, juntamente com jogadores de vários outros países, para um tour pelo país comunista em uma “visita de amizade”.

“Depois dos mundos, a equipe americana – outras também, mas principalmente americanas – foi convidada a ir para a China. Mas não fomos incluídos”, Knapp, que tinha 17 anos na época e um dos três sobreviventes daquela viagem com Pinkewich Mais curto, diz AAP.

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O primeiro-ministro William McMahon não era fã do regime do presidente chinês Mao Zedong e abundam as sugestões de que nenhum convite foi enviado aos jogadores.

“O governo não queria que nos envolvêssemos”, lembra Pinkwich.

Com a ajuda do jornalista baseado no Japão Gregory Clark, um telegrama aceitando o misterioso convite perdido foi enviado às autoridades chinesas.

“A resposta veio – esteja preparado para sair em 48 horas”, diz Knapp.

“O Dr. Jackson arredondou os pequenos números que ainda estavam no Japão – Paul, Noel Shorter, Anna e Anna – e embarcou no avião para Hong Kong.

“Éramos apenas jogadores de pingue-pongue e não nos importávamos muito (com política).”

Para Knapp, de 17 anos, a política pode não ter sido um problema, mas houve um pequeno solavanco.

“Eu cheguei em Hong Kong e tive que ligar para meus pais em Victoria e me perguntar se seria apropriado eu ir para a China”, disse ele com uma risada.

A política voltou a erguer-se na fronteira entre Hong Kong, então administrada pela Grã-Bretanha e a República Popular da China.

“O guarda prendeu o Dr. Jackson porque ele tinha um visto taiwanês anexado ao passaporte”, lembra Pinkwich.

O Dr. Jackson era um personagem muito extravagante que arrancou a página de seu passaporte e disse: ‘Não há nada aqui agora, tudo bem? “

“Fizemos uma viagem maravilhosa de 13 dias.”

Para os fãs de tênis de mesa, a China é um lar espiritual; É o equivalente a convidar jogadores de futebol para treinar e jogar pela Seleção Brasileira.

“Eles foram muito educados conosco, foram tão legais e nos fizeram parecer bem”, diz Knapp sobre a turnê da exposição que atraiu milhares de pessoas – às vezes mais.

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“No Estádio Capital, em Pequim, havia 18.000 pessoas lá e estávamos pagando pela seleção nacional.

“Quantas pessoas vão assistir isso?”, Perguntei ao intérprete. “Porque havia câmeras de televisão.

Ele pode ter exagerado, mas disse “um bilhão de pessoas”.

Uma das fotos mais famosas da viagem aconteceu quando Knapp apertou a mão do primeiro-ministro chinês Zhou Enlai.

“Ele era um homem minúsculo com uma presença enorme”, diz Knapp.

“Ele tinha algumas perguntas: queria saber por que meu cabelo era comprido e isso era um protesto, e o que os jovens pensavam da Guerra do Vietnã.”

Ao retornar à Austrália, Pinkewich e Shorter compareceram a uma festa na residência do embaixador maltês em Sydney e levaram filmes sobre a viagem.

“Quando chegamos lá, conhecemos Gove e Margaret Whitlam. Depois de um tempo, eles nos levaram para uma pequena sala, colocaram a câmera e pediram para ver o filme”, ​​lembrou Shorter recentemente ao site oficial de Tênis de Mesa na Austrália.

“Fiquei realmente surpreso com as perguntas detalhadas que ele estava nos fazendo e sendo responsabilizado.”

Logo depois, Whitlam, o então líder da oposição australiana, visitou a China. Dezoito meses depois, ele se tornou primeiro-ministro, e sua viagem foi vista como um importante ponto de viragem nas relações entre os dois países.

Com essas relações atualmente em terreno instável, como a diplomacia do pingue-pongue se manterá em 2021?

“Eu disse ao Table Tennis Australia, próximo ao seu quinquagésimo aniversário: ‘Por que não vamos lá agora e jogamos uma partida de pingue-pongue para ver se podemos consertar o relacionamento? “

Não sei se o governo australiano concordaria com isso.