Uma espaçonave SpaceX Car Dragon retornou com segurança à Terra após um mês em órbita, a 24ª entrega de carga bem-sucedida da empresa para a Estação Espacial Internacional (ISS).

Lançada em 21 de dezembro de 2021, a espaçonave Dragon da missão CRS-24 atracou na ISS em 22 de dezembro, entregando quase 3 toneladas (~6600 lb) de carga para a estação e elevando a quantidade total de carga entregue em 2021 para cerca de 8,5 toneladas (18.500 lb) – cerca de 40% de toda a carga entregue em 2021. Após 32 dias na estação, o Cargo Dragon C209 se desprendeu da ISS em 23 de janeiro de 2022 e reentrou na atmosfera da Terra cerca de 30 horas depois, caindo no Golfo da Flórida Costa com 2,2 toneladas (~4900 lb) de carga a bordo.

Incrivelmente, pouco menos de uma década após a primeira entrega de carga da Estação Espacial Cargo Dragon, a Dragon da SpaceX continua sendo a única espaçonave na Terra capaz de retornando uma quantidade significativa de carga para a Terra. Sem ele, a Europa, a Rússia, os Estados Unidos e dezenas de empresas não teriam como devolver de forma confiável grandes quantidades de hardware quebrado, experimentos científicos, amostras ou qualquer outro tipo de carga para a Terra.

Isso só mudará quando o avião espacial Dream Chaser não tripulado da Sierra Nevada Corporation (SNC) finalmente começar a ser lançado sob a segunda rodada de contratos de Serviços de Reabastecimento Comercial (CRS2) da NASA. Quando a SNC ganhou seu contrato CRS2 em meados de 2016, esperava preparar o Dream Chaser para sua primeira demonstração de lançamento em algum momento entre outubro de 2019 e abril de 2020. Cinco anos e meio depois, parece provável que o Dream Chaser não esteja pronto para seu primeiro lançamento até 2023. Pior ainda, o foguete Vulcan Centaur SNC da United Launch Alliance (ULA) vinculou o Dream Chaser ao continua a ter atraso após atraso. O primeiro lançamento do Dream Chaser será o segundo do Vulcan e, a partir de janeiro de 2022, Não está mais claro se o Vulcan estiver pronto para ser lançado uma vez – quanto mais duas – este ano.

O Dream Chaser foi projetado para entregar até 5,5 toneladas de carga para a ISS e devolver pelo menos algumas toneladas para quase qualquer pista longa da Terra. (SNC)

A SpaceX diz que o Cargo Dragon 2 foi projetado para entregar até 6 toneladas à ISS e devolver até 3 toneladas à Terra. A SNC diz que a Dream Chaser poderá entregar até 5,5 toneladas e devolver uma quantidade não especificada. Mais importante, porém, o Dream Chaser usará um porto de atracação maior e terá substancialmente mais espaço e volume para armazenar sua carga, provavelmente tornando muito mais fácil para a SNC realmente aproveitar ao máximo seu desempenho teórico. Por causa de seu volume limitado, o Dragon 2 nunca foi lançado com 60% da carga que teoricamente é capaz de transportar. Para a NASA, quanto mais o desempenho de uma espaçonave pode ser explorado, mais barata se torna efetivamente uma determinada entrega de carga.

Devido aos atrasos do Dream Chaser da SNC, é provável que a Dragon continue sendo a única espaçonave do mundo capaz de retornar rotineiramente uma quantidade significativa de carga à Terra por pelo menos mais 9-18 meses e mais 2-4 lançamentos de carga. O próximo lançamento do Cargo Dragon 2 – CRS-25 – está programado para não antes (NET) de maio de 2022.

Espaçonave SpaceX Cargo Dragon retorna à Terra após segunda viagem à órbita






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