É certamente uma boa notícia para qualquer pessoa na faixa dos 40 ou 50 anos. Durante anos, nos disseram que nosso desempenho mental atinge o pico aos 20 anos antes de sofrer um declínio lento e inexorável. As pessoas de meia-idade simplesmente não têm a mesma agilidade psicológica que seus filhos adultos jovens, dizia a teoria.

Agora, um estudo convincente derruba essa sabedoria convencional. Pesquisadores da Universidade de Heidelberg, na Alemanha, acompanharam o desempenho mental de 1,2 milhão de pessoas, com idades entre 10 e 80 anos, entre 2016 e 2018. Os voluntários foram convidados a completar testes mentais de alta velocidade; em um deles, palavras e imagens apareceram na tela do computador e os voluntários foram solicitados a classificá-los em uma de duas categorias, como “bom” ou “ruim”, apertando botões.

O grande estudo descobriu que o desempenho mental de fato aumenta durante a infância e a adolescência, antes de atingir o pico em meados dos anos 20, como se pensava anteriormente. Mas então, em vez de diminuir, o desempenho mental de fato permanece bastante constante ao longo dos anos 30, 40 e 50. É apenas por volta dos 60 anos que o desempenho mental começa a cair – mas mesmo assim, é uma queda muito menos dramática do que se pensava anteriormente.

Como professor de gerontologia médica no Trinity College, em Dublin, passei 35 anos pesquisando as causas científicas e as consequências do envelhecimento no cérebro; um tópico que exploro em meu novo livro, Age Proof. Ao longo desse tempo, li praticamente todos os estudos relevantes. E posso dizer que essas descobertas, publicadas na excelente revista Nature Human Behavior, são fortes e convincentes.

Os resultados diferiram nitidamente de pesquisas anteriores. Em parte, isso pode ser explicado pela metodologia. Estudos anteriores sobre envelhecimento cerebral tendiam a comparar um grupo de adultos na faixa dos 20 anos com outro grupo na faixa dos 60 ou 70 anos. Se aqueles na faixa dos 70 anos tivessem um desempenho pior do que seus colegas mais jovens, os pesquisadores às vezes presumiriam que o desempenho mental caiu constantemente nos anos seguintes.

Mas este novo estudo da Universidade de Heidelberg analisou um espectro de idades – e descobriu que o desempenho mental é muito mais estável do que se pensava anteriormente.

Esses estudos anteriores também tendiam a analisar apenas um elemento do desempenho mental: o tempo de reação. Os voluntários podem ter sido solicitados a clicar em um botão toda vez que uma letra específica aparecia na tela. Mas isso é algo como uma ferramenta sem corte. Uma pessoa mais velha pode ter os músculos das mãos mais fracos, por exemplo, tornando seu movimento mais lento – mesmo que sua velocidade mental seja a mesma de uma pessoa mais jovem.

Também é possível que o homem de 60 anos de hoje seja simplesmente mais ágil mentalmente, em média, do que alguém que tinha 60 anos nos anos setenta ou oitenta. Nossa exposição à tecnologia provavelmente impulsionou nossas funções cognitivas, assim como a crescente popularidade de quebra-cabeças e jogos cerebrais.

E mesmo depois dos 60 anos, o declínio mental não é inevitável. Mas como isso pode ser evitado?

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