Com os destroços de um asteróide enfiado dentro, A. NASA A espaçonave lançou seus motores e começou a longa jornada de volta à Terra na segunda-feira, deixando a antiga rocha espacial no espelho retrovisor.

O voo do garimpeiro robótico Osiris-Rex de volta para casa levará dois anos.

Osiris-Rex alcançou o asteróide Bennu em 2018 e passou dois anos voando perto e ao redor dele, antes Recolher escombros Do telhado no outono passado.

O cientista-chefe Dante Loretta, da Universidade do Arizona, estima que a espaçonave armazene entre meio libra e 1 libra (200 gramas a 400 gramas) de pedaços volumosos. De qualquer maneira, é Supera facilmente Apontar para pelo menos 2 onças (60 gramas).

Será a maior distância cósmica dos Estados Unidos desde as rochas lunares de Apollo. Embora a NASA tenha devolvido amostras de poeira de cometa e ventos solares, esta é a primeira vez que persegue um fragmento de asteróide. O Japão conseguiu isso duas vezes, mas em quantidades mínimas.

Os cientistas descreveram a saída do bairro de Bennu na segunda-feira como agridoce.
“Tenho trabalhado em uma coleta de amostra de asteróide desde que minha filha estava usando fraldas e agora ela está se formando no ensino médio, então foi uma longa jornada”, disse Jason Dorkin, um cientista do Projeto NASA.

“Estamos acostumados a estar em Bennu e ver novas e emocionantes imagens e dados retornando para nós aqui na Terra”, acrescentou Loretta.

O Osiris-Rex já estava a cerca de 200 milhas (300 quilômetros) de Benno, orbitando o Sol, quando ligou seus motores principais na tarde de segunda-feira para férias rápidas e limpas.
Os controladores de vôo do Colorado aplaudiram o construtor da espaçonave Lockheed Martin quando chegou a confirmação de que a espaçonave havia partido: “Estamos trazendo as amostras para casa!”

Os cientistas esperam descobrir alguns segredos do sistema solar a partir de amostras que foram aspiradas em outubro passado da superfície escura, áspera e rica em carbono de Bennu. O asteróide tem 490 metros de largura e 4,5 bilhões de anos.

Acredita-se que Bennu – considerada uma parte fraturada de um asteróide maior – contenha os blocos de construção preservados do Sistema Solar. As peças retornadas podem lançar luz sobre como os planetas foram formados e como a vida na Terra se originou. Eles também podem melhorar as chances do terreno contra qualquer rocha que se aproxime.

Embora o asteróide esteja a 178 metros (287 metros km) de distância, Osiris Rex colocará 1,4 bilhão de milhas (2,3 bilhões de quilômetros) no hodômetro para alcançar a Terra.

A espaçonave do tamanho de um SUV orbitará o sol duas vezes antes de entregar seu protótipo de pequena cápsula ao solo do deserto de Utah em 24 de setembro de 2023, completando a missão de mais de $ 800 milhões. Foi lançado a partir de Cabo Canaveral em 2016.

As preciosas amostras serão armazenadas em um novo laboratório em construção no Johnson Center da NASA espaço Um centro em Houston, que já abriga centenas de quilos de material lunar coletado por 12 Apollo Walkers de 1969 a 1972.

Os cientistas inicialmente pensaram que a espaçonave estava armazenando 2 libras (1 kg) de destroços de asteróides, mas recentemente revisaram suas estimativas para baixo. Eles não saberão com certeza quanto há a bordo até que a cápsula seja aberta após o pouso.
“Cada parte da amostra tem um valor”, disse Dorkin. “Temos que ser pacientes.”

A NASA tem muitos projetos de asteróides planejados.

Uma espaçonave chamada Lucy está programada para ser lançada em outubro e voará atrás de enxames de asteróides perto de Júpiter, enquanto uma espaçonave conhecida como Dart será lançada em novembro em um esforço para reorientar um asteróide como parte de um teste de proteção planetária. Então, em 2022, a espaçonave Psyche partirá em busca de um estranho asteróide metálico de mesmo nome. No entanto, nenhuma dessas tarefas envolve devolução de amostra.

By Dinis Vicente

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