Com um soldado a bordo, fomos orientados a nos afastarmos das estradas principais e por trilhas cobertas de neve em uma área desolada e aguardar mais instruções.

O telefone do soldado tocou e novas ordens foram dadas, e viramos, depois viramos à direita em outra pista onde um carro estava esperando por nós.

Quando aparecemos no espelho retrovisor, o motorista do veículo indescritível se moveu e o soldado foi instruído a segui-lo.

“Nunca estive aqui antes e não sei para onde estamos indo”, explicou.

Já nos disseram que não podemos fotografar nada que possa identificar nossa localização. Nenhuma sinalização, nenhuma paisagem distinta, nem mesmo postes de eletricidade.

Fomos levados para uma base ultrassecreta em um local desconhecido – um acampamento dentro de uma floresta na região de Donetsk, no leste da Ucrânia.

explicador: O que está acontecendo na fronteira russo-ucraniana – e onde Moscou esconde seus tanques e mísseis?

Pela primeira vez, uma organização de notícias recebeu permissão para visitar um dos locais mais importantes do exército ucraniano no momento.

Stuart Ramsay Fatu da região de Donetsk.  Fotos postadas por Dominic van Heerden,
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Esta região, localizada na região de Donetsk, é vista como a melhor esperança da Ucrânia contra a Rússia

Paramos e caminhamos pela neve até o que parecia ser uma série de cabanas de madeira escondidas na floresta, fumaça saindo de finas chaminés de estanho.

A melhor defesa da Ucrânia contra a Rússia

Um soldado armado de pé dentro de um portão de jardim de metal trancado estranhamente intrincado nos disse para esperar e então chamou o rádio lá dentro.

Depois de alguns minutos, fomos autorizados a entrar para receber os oficiais superiores.

Stuart Ramsay Fatu da região de Donetsk.  Fotos postadas por Dominic van Heerden,
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Todos os tanques foram modificados na cidade de Kharkiv

Dentro do acampamento, os soldados se reuniam em unidades e recebiam instruções dos oficiais.

Fomos então escoltados pela base até uma área onde uma série de bunkers inclinados, cobertos com galhos de árvores derrubados, estavam enterrados no chão.

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Espiando dos galhos havia um enorme barril do tanque.

Esta base, que se estende por quilômetros pela floresta, é a melhor esperança do exército ucraniano de se defender contra uma invasão russa: um batalhão de tanques de prontidão.

Stuart Ramsay Fatu da região de Donetsk.  Fotos postadas por Dominic van Heerden,
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Os tanques T80 B1V são alimentados por motores de turbina a gás

Consulte Mais informação: O Ocidente está se preparando para o pior à medida que cresce a possibilidade de uma iminente invasão russa

Pouco depois de chegarmos, os soldados começaram a remover os galhos e os motores dos tanques voltaram à vida.

São tanques T80 B1V, movidos por motores de turbina a gás que parecem motores a jato.

A Ucrânia está se preparando para todas as possibilidades

Eles foram baleados um a um de seus bunkers cobertos de neve e, em uma cacofonia de sons e respingos de lama, eles abriram caminho para uma planície aberta.

Stuart Ramsay Fatu da região de Donetsk.  Fotos postadas por Dominic van Heerden,
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Maxim Nazarenko, um dos comandantes dos tanques, disse que a Ucrânia está se preparando para todas as eventualidades

À medida que as tensões continuam a aumentar sobre uma possível invasão russa, as tripulações dos tanques estão passando por extenso treinamento e inspeção.

Os tanques geralmente estão escondidos em quilômetros de floresta nevada.

As tripulações aqui trabalham em táticas evasivas, sabendo que provavelmente serão superadas em número pelo equipamento mais sofisticado das forças russas e, mais importante, por seus números absolutos.

Testemunha ocular: Os britânicos estão lutando nas trincheiras contra os russos depois de começar uma nova vida

Esses tanques, todos modificados na cidade de Kharkiv, aqui no leste, são amplamente considerados melhores do que os tanques usados ​​pelos russos. O exército ucraniano recebeu o maior número de armas possível desde o levante separatista em Donetsk e a anexação da Crimeia pela Rússia em 2014.

Maxim Nazarenko, um dos comandantes dos tanques aqui, me disse que eles estão se preparando para todas as possibilidades.

Stuart Ramsay Fatu da região de Donetsk.  Fotos postadas por Dominic van Heerden,
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Esses tanques são vistos como melhores do que os usados ​​pelos russos

“Nosso treinamento foi intensificado. As tropas estão sendo reforçadas, a supervisão dos equipamentos é aprimorada, tudo depende disso. O pessoal está treinado, o equipamento está sendo preparado. Todos estão em uma posição melhorada, em modo de espera.”

Ucrânia está pronta apesar de ‘preocupações’

Ele me disse que eles estão cientes das realidades do confronto com o exército russo, mas estão prontos e com a intenção de “dar a eles uma resposta apropriada” se seu território estiver ameaçado.

Stuart Ramsay Fatu da região de Donetsk.  Fotos postadas por Dominic van Heerden,
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Especialistas não acreditam que, no caso de uma invasão, seria um cenário real do tipo Segunda Guerra Mundial, com batalhas de tanques em planícies abertas.

“Sempre há medos, mesmo quando não há guerra. Claro, agora também há medos. Mas para reduzi-los, atendemos a critérios diferentes, preparamos e aprimoramos nossas habilidades para combater o inimigo.”

Observamos tanques cortando o chão, manobrando de seus bunkers através de lama, gelo e neve. Já havia praticamente congelado aqui – os dois exércitos poderiam facilmente se encontrar no pântano.

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Especialistas não acreditam que, no caso de uma invasão, seria um cenário real do tipo Segunda Guerra Mundial, com batalhas de tanques em planícies abertas.

Táticas e sistemas de mísseis são muito diferentes agora.

Mas, dada a incerteza atual sobre o que pode acontecer, absolutamente nada pode ser descartado.

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